Révélation explosive : Ai Pin d’Humane révèle sa nouvelle vie révolutionnaire au-delà des smartphones !

Rien ne dure éternellement

Rien ne dure éternellement. Nulle part cette vérité n’est plus applicable que dans le domaine de la technologie grand public. C’est un territoire habité par les éternellement inquiets – toujours à la recherche de la prochaine grande innovation. Le smartphone a, selon toutes les indications, connu un bon parcours. Dix-sept ans après le lancement public de l’iPhone, ces appareils continuent de régner en maître. Cependant, ces dernières années, les fissures ont commencé à apparaître.

Le marché s’est stabilisé, les ventes ont ralenti et finalement diminué. L’année dernière a été marquée par des articles citant la plus faible demande en une décennie, laissant toute une industrie se poser la même question simple : que va-t-il se passer ensuite ? S’il y avait une réponse facile, beaucoup plus de personnes seraient actuellement beaucoup plus riches.

Les montres connectées ont eu leur moment de gloire, bien que ces appareils soient largement considérés comme des accessoires qui complètent l’expérience des smartphones. Quant à la réalité augmentée/virtuelle, on peut actuellement dire au mieux que – après un démarrage lent – le verdict est encore très incertain concernant des produits comme le Meta Quest et l’Apple Vision Pro.

Lorsqu’elle a commencé à teaser son existence à travers de courtes vidéos mystérieuses à l’été 2022, Humane a promis un aperçu du futur. La société a promis une approche aussi centrée sur l’humain que son nom l’indique. Elle bénéficiait en tout cas d’un financement solide, à hauteur de plus de 100 millions de dollars (maintenant 230 millions de dollars), et présentait un élément d’intelligence artificielle.

Le premier produit de l’entreprise, le Humane Ai Pin, arrive cette semaine. Il suggère un monde où être connecté ne nécessite pas d’avoir les yeux rivés sur un écran à chaque instant éveillé. Il est en grande partie – mais pas entièrement – sans les mains. Une tape sur le panneau tactile avant réveille le système. Ensuite, il écoute et apprend.

Au-delà du smartphone

Humane ne pouvait pas rêver de meilleur moment. Alors que la start-up opérait principalement dans le secret ces sept dernières années, son lancement sur le marché coïncide avec le creux de l’excitation entourant les smartphones et le sommet de l’effervescence autour de l’intelligence artificielle générative. Les références de l’entreprise ont beaucoup contribué à l’excitation préalable au lancement. Les fondateurs Bethany Bongiorno et Imran Chaudhri occupaient auparavant des postes importants chez Apple. Sam Altman, d’OpenAI, était quant à lui un soutien précoce et enthousiaste.

L’excitation autour des assistants vocaux comme Siri, Alexa et Google Home a diminué ces dernières années, mais les plateformes d’intelligence artificielle générative comme ChatGPT d’OpenAI et Gemini de Google ont comblé ce vide. Le monde est fasciné par le fait de saisir quelques indications dans un champ de texte et de voir la boîte noire produire une nouvelle image, une chanson ou une vidéo étincelante. C’est suffisamment nouveau pour sembler magique, et les consommateurs sont impatients de voir quel rôle il jouera dans notre vie quotidienne.

C’est la promesse de l’Ai Pin. C’est un portail vers ChatGPT et ses semblables, depuis le confort de notre revers, et cela se fait avec une attention méticuleuse portée au design matériel, digne de l’origine de ses fondateurs.

La couverture médiatique autour de la start-up s’est concentrée sur l’histoire de deux cadres d’Apple qui se sont lassés de l’orientation – ou de l’absence d’orientation – de la société. Certes, depuis le départ de Steve Jobs, Apple a connu des succès avec l’Apple Watch et les AirPods, mais si Tim Cook est bien équipé pour créer de la richesse, il n’a jamais été présenté comme un génie créatif de la nouvelle génération comme son prédécesseur.

Si le monde a besoin du prochain smartphone, peut-être a-t-il aussi besoin du prochain Apple pour le fournir. C’est un concept que les fondateurs de Humane sont heureux d’exploiter. L’histoire de la création de l’entreprise, après tout, trouve son origine dans le géant de 2,6 billions de dollars.

Répandre la nouvelle

Fin mars, Toukiela s’est rendu dans les bureaux new-yorkais de Humane. L’ambiance était sensiblement différente de notre visite au siège de la société à San Francisco à la fin de l’année 2023. L’événement précédent débordait de l’énergie frénétique d’un Apple Store. C’était maîtrisé et organisé, commençant par une petite présentation de Bongiorno et Chaudhri, et se terminant par différentes stations animées par des employés de Humane conçues pour donner un aperçu des caractéristiques et de l’origine du produit.

Les choses à Manhattan étaient nettement plus calmes en comparaison. L’excitation festive qui accompagne les lancements de produits s’est dissipée pour laisser place à quelque chose de plus formel, les employés se concentrant sur les détails avant le lancement du produit. Les mois écoulés ont confirmé que l’Ai Pin n’était pas le seul produit sur le marché.

En janvier, le Rabbit R1 a été lancé au CES. La start-up a opté pour un appareil d’intelligence artificielle générative de poche. Le mois suivant, Samsung a accueilli les clients dans « l’ère de l’IA mobile ». L' »ère de l’intelligence artificielle générative » aurait été plus appropriée, puisque le géant de l’électronique a conclu un partenariat avec Google Gemini visant à reléguer son ancien assistant vocal Bixby aux oubliettes. De son côté, Intel a également revendiqué le titre de « PC IA », tandis qu’en mars, Apple a qualifié le MacBook Air du « meilleur ordinateur portable grand public pour l’IA ».

En même temps, la réputation de Humane a été écornée par des rapports faisant état d’une petite vague de licenciements et d’un léger retard dans la livraison des précommandes. Ces deux événements peuvent être attribués aux difficultés immenses liées au lancement d’un produit matériel de première génération – surtout soumis à un examen minutieux que peu de start-up connaissent.

Pour la deuxième réunion avec Bongiorno et Chaudhri, nous nous sommes réunis autour d’une table de conférence. Le premier objectif était une orientation avec l’appareil, avant de le tester. J’ai de plus en plus refusé ce genre de demandes de réunion depuis la pandémie, mais l’Ai Pin représente un paradigme suffisamment novateur pour justifier une séance d’orientation. Humane m’a également envoyé chez moi une vidéo d’introduction de 30 minutes conçue pour familiariser les utilisateurs – ce dont la plupart des gens n’ont pas besoin lorsqu’ils achètent un téléphone par exemple.

Plus intéressant pour moi, cependant, était la perspective de m’asseoir avec les fondateurs pour une interview approfondie que nous n’avions pas pu faire lors de l’événement de San Francisco de l’année dernière. Maintenant que la plupart du mystère a disparu, Chaudhri et Bongiorno étaient plus ouverts pour discuter du produit – et de l’entreprise – en profondeur.

Histoire de l’origine

One Infinite Loop est le seul endroit où l’on peut raisonnablement commencer l’histoire de l’origine de Humane. Les fondateurs de la start-up se sont rencontrés le premier jour de Bongiorno chez Apple en 2008, peu de temps après le lancement de l’App Store de l’iPhone. Chaudhri travaillait pour la société depuis 13 ans à ce moment-là, ayant rejoint l’entreprise au plus bas de ses difficultés dans les années 90. Jobs reviendra deux ans plus tard, après l’acquisition de NeXT par Apple.

Les 22 années de Chaudhri au sein de l’entreprise l’ont amené à travailler en tant que directeur du design sur les aspects matériel et logiciel de projets tels que le Mac et l’iPhone. Bongiorno a travaillé en tant que chef de projet pour iOS, macOS et ce qui deviendra finalement iPadOS. Le couple s’est marié en 2016 et a quitté Apple la même année.

« Nous avons commencé notre nouvelle vie », explique Bongiorno, « ce qui implique de réfléchir beaucoup à l’évolution de l’industrie et à ce qui nous passionne ». Le couple a commencé à travailler en tant que consultants. Cependant, Bongiorno décrit une rencontre apparemment banale qui a changé leur trajectoire peu de temps après.

« Nous étions allés dîner et une famille était assise à côté de nous », dit-elle. « Il y avait trois enfants, une maman et un papa, et ils étaient tous rivés sur leur téléphone pendant tout le repas. Cela a vraiment suscité une conversation sur l’outil incroyable que nous avions construit, mais aussi sur certains de ses effets secondaires. »

Bongiorno ajoute qu’un jour, en rentrant chez elle en 2017, elle a vu Chaudhri en train de démonter des appareils électroniques. Il avait également rédigé une vision descriptive d’une page pour l’entreprise qui serait officiellement fondée plus tard la même année sous le nom de Humane.

Selon Bongiorno, le premier appareil matériel de Humane n’a jamais été très éloigné des premières esquisses de Chaudhri. « La vision est la même que celle que nous présentions au tout début », dit-elle. Cela est dû à la caractéristique la plus frappante de l’Ai Pin, un projecteur intégré qui permet d’utiliser la surface de la main comme un écran de fortune. C’est une reconnaissance tacite que, malgré toutes les discussions sur l’avenir de l’informatique, les écrans sont toujours le meilleur moyen d’accomplir certaines tâches.

Une grande partie des deux années suivantes a été consacrée à l’exploration de technologies potentielles et à la construction de prototypes préliminaires. En 2018, l’entreprise a commencé à discuter du concept avec des conseillers et des amis, avant de commencer véritablement les travaux l’année suivante.

Fixer le soleil du regard

En juillet 2022, Humane a tweeté : « Il est temps de changer, pas de faire plus de la même chose ». Le message, qui ressemble autant à un slogan qu’à une déclaration de mission, était accompagné d’une vidéo d’une minute. Elle s’ouvre de manière spectaculaire sur une représentation d’une éclipse. Une chorale chante de manière grandiose, presque lyrique, tandis que la caméra se déplace vers une foule. Lorsque la lune obscurcit la lumière du soleil, leurs visages sont illuminés par les écrans de leurs téléphones. Le message n’est pas subtil.

La foule s’ouvre pour révéler une jeune femme en débardeur. Sa tête se relève. Elle regarde maintenant directement l’éclipse (ce qui n’est pas conseillé). Les paroles commencent : « Si j’avais tout, je pourrais tout changer », tandis qu’elle avance vers la source de la lumière. Elle tend la main vers le ciel. Une lumière verte illumine sa paume sous la forme de l’éclipse. Ce dernier détail est, nous découvrirons bientôt, une référence au projecteur de l’Ai Pin. L’équipe marketing derrière la vidéo est bien consciente que, bien que ce soit une fonctionnalité secondaire, c’est celle qui est la plus susceptible d’attirer l’attention du public.

En tant que symbole, l’éclipse est profondément ancrée dans l’identité de l’entreprise. L’éclipse verte sur la main de la femme est également le logo de Humane. Elle est intégrée dans le langage de conception de l’Ai Pin. Une version en métal sert de point de connexion entre la broche et ses packs de batterie.

La société est si investie dans le motif qu’elle a organisé un événement le 14 octobre 2023, pour coïncider avec une éclipse solaire. L’appareil est disponible en trois couleurs : Eclipse, Equinox et Lunar, et il est presque certain que cette campagne de communication majeure coïncide avec une autre éclipse solaire en Amérique du Nord.

Cependant, c’est sur le podium d’un défilé de mode à Paris en septembre que l’Ai Pin a véritablement été dévoilé. Le monde a pu avoir son premier bon aperçu du produit lorsqu’il a été fixé magnétiquement aux revers des vestes de costume des mannequins. C’était un message fort, c’est certain. Bien que ses fondateurs aient quitté Apple une demi-douzaine d’années auparavant, ils étaient toujours très investis dans le design industriel, créant un produit conçu pour être un accessoire de mode (ce qui peut varier selon les goûts).

Le design a évolué depuis sa conception. Tout d’abord, le sommet de l’appareil, qui abrite les capteurs et le projecteur, est maintenant incliné vers le bas, de sorte que le point de vue de la broche est à peu près le même que celui de son porteur. Une version antérieure avec une surface plus plate inclinait involontairement la broche vers le haut lorsqu’elle était portée par certaines morphologies. Pour obtenir un design plus universel, il a fallu beaucoup d’essais et d’erreurs avec beaucoup de personnes de différentes formes et tailles.

« Il y a un aspect de ce design matériel en particulier qui doit être compatible avec ceux qui l’utilisent », explique Chaudhri. « C’est très différent lorsque vous avez un aspect portatif. Cela ressemble plus à un instrument ou à un outil […] Mais lorsque vous commencez à avoir une expérience plus incarnée, le design de l’appareil doit vraiment comprendre qui le porte. C’est là que vient la compassion. »

L’année du lapin ?

Ensuite, la concurrence est arrivée. Lorsqu’il a été dévoilé au CES le 9 janvier, le Rabbit R1 a volé la vedette.

« Le téléphone est un appareil de divertissement, mais si vous essayez d’accomplir quelque chose, ce n’est pas la machine la plus efficace », a déclaré à l’époque le PDG et fondateur Jesse Lyu. « Pour organiser un dîner avec un collègue, nous avions besoin de quatre ou cinq applications différentes qui fonctionnent ensemble. Les grands modèles de langage sont une solution universelle pour le langage naturel, nous voulons une solution universelle pour ces services – ils devraient simplement pouvoir vous comprendre. »

Alors que le design du R1 est novateur en lui-même, il s’agit sans doute d’un produit électronique grand public plus traditionnel que l’Ai Pin. Il tient dans la main, a des boutons et un écran. Cependant, au fond, la fonctionnalité est similaire. Les deux sont conçus pour compléter l’utilisation du smartphone et sont basés sur un noyau d’IA formé par apprentissage profond.

Le prix de l’appareil a également contribué à son buzz initial. À 200 dollars, c’est une fraction du prix de départ de l’Ai Pin, qui est de 699 dollars. La forme plus familière du R1 implique également une courbe d’apprentissage plus réduite que celle de l’appareil de Humane.

Interrogée sur l’appareil, Bongiorno affirme qu’un autre concurrent ne fait que valider l’espace. « Je pense que c’est excitant que nous ayons suscité cet intérêt pour le matériel », dit-elle. « Je trouve ça génial. Des collègues constructeurs. Plus de ça, s’il vous plaît. »

Elle ajoute cependant que l’excitation n’était pas nécessairement présente chez Humane dès le départ. « Nous en avons discuté en interne à l’entreprise. Bien sûr, les gens étaient nerveux. Ils se demandaient : ‘qu’est-ce que cela signifie ?’ Imran et moi avons pris la parole devant l’entreprise et avons dit : ‘les gars, s’il n’y avait pas de personnes qui nous suivaient, cela voudrait dire que nous ne faisons pas les bonnes choses. Alors quelque chose ne va pas’. »

Bongiorno suggère en outre que Rabbit se concentre sur un cas d’utilisation différent, car son produit nécessite une attention similaire à celle d’un smartphone – bien que Bongiorno et Chaudhri n’aient pas encore utilisé le R1.

Un jour après la présentation du produit par Rabbit, Humane a confirmé avoir licencié 10 employés – soit 4 % de son effectif. C’est une petite fraction pour une entreprise qui compte peu d’employés, mais le timing n’était pas idéal, quelques mois avant le lancement officiel du produit. La nouvelle a également entraîné le départ de leur directeur technique de longue date, Patrick Gates, qui est passé d’un poste de direction à un poste de conseiller.

« La vérité honnête est que nous sommes une entreprise qui est constamment en évolution », explique Bongiorno à propos des licenciements. « Si vous pensez à où nous en étions il y a cinq ans, nous étions en R&D. Maintenant, nous sommes une entreprise qui s’apprête à livrer des produits aux clients, qui va devoir fonctionner d’une manière différente. Comme toutes les entreprises en croissance et en évolution, des changements vont se produire. C’est en fait très sain et important de passer par ce processus. »

Le mois suivant, l’entreprise a annoncé que ses broches seraient désormais expédiées mi-avril. C’était un léger retard par rapport à la date de livraison initiale, fixée en mars, bien que Chaudhri donne une réponse du genre « cela dépend de ce que vous entendez par ‘livraison' ». Selon lui, l’entreprise définit « livraison » comme le moment où les appareils quittent l’usine, plutôt que la définition plus courante dans le secteur qui correspond à l’expédition aux clients.

« Nous avons dit que nous livrions en mars et nous livrons en mars », dit-il. Les appareils quittent l’usine. Le reste dépend du gouvernement américain et de la durée qu’ils mettent pour tenir les choses en place – tarifs douaniers, réglementations et autres. »

Déplacements financiers

Personne ne fait un investissement de 230 millions de dollars dans une start-up par simple bonté de cœur. Tôt ou tard, les investisseurs chercheront un retour sur investissement. L’un des éléments essentiels du chemin de Humane vers une trésorerie positive est un abonnement nécessaire pour utiliser l’appareil. Le prix de 699 dollars comprend 90 jours gratuits, puis après cela, vous devrez payer 24 dollars par mois.

Ce tarif comprend les appels, les SMS et les données de T-Mobile, le stockage en nuage et – ce qui est le plus critique – l’accès à l’Ai Bus, qui est indispensable au fonctionnement de l’appareil. Humane le décrit ainsi : « Un tout nouveau cadre logiciel d’IA, l’Ai Bus, donne vie à l’Ai Pin et élimine le besoin de télécharger, gérer ou lancer des applications. Au lieu de cela, il comprend rapidement ce dont vous avez besoin, vous connectant instantanément à la bonne expérience ou au bon service d’IA. »

Les investisseurs aiment évidemment entendre parler des abonnements. Même Apple compte sur les revenus des services pour sa croissance, alors que les ventes de matériel ont ralenti.

Bongiorno fait allusion à des projections internes de revenus, mais ne donnera pas de détails sur le calendrier. Elle ajoute que l’entreprise a également discuté d’un éventuel chemin vers une introduction en bourse, même à ce stade précoce du processus.

« Si nous ne le faisions pas, cela ne serait pas responsable pour une entreprise quelconque », dit-elle. « Ce sont des choses qui nous tiennent profondément à cœur. Notre vision de Humane depuis le début était de construire une entreprise où nous pourrions construire beaucoup de choses. C’est notre premier produit, et nous avons une feuille de route ambitieuse que Imran est très passionné par rapport à où nous voulons aller. »

Chaudhri ajoute que l’entreprise est « passée des croquis » pour ces premiers produits. « Nous avons quelques photos prises au début de ce à quoi nous pensons, des concepts et des choses beaucoup plus abouties que ces croquis quand il était seul. Nous sommes vraiment passionnés par l’espace de l’IA et ce que cela signifie réellement de produire des objets basés sur l’IA. »

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